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找到阿爾茨海默病的“開關”——記廈門大學神經科學研究所教授陳小芬

本報記者 謝開飛
2019-05-20 13:51:52

陳小芬(左)在指導學生進行實驗

  人物檔案

  陳小芬,生於1981年8月,籍貫福建省廈門市,廈門大學神經科學研究所暨福建省神經退行性疾病及衰老研究重點實驗室教授,先後入選“福建省高等學校新世紀優秀人才支援計劃”“廈門市海外高層次引進人才”。

  “我們的研究每突破一點,就離攻克阿爾茨海默病這個世界大難題更近了一步。”從業10年,陳小芬一直堅守著這份信念。

  最近,這位廈門大學神經科學研究所暨福建省神經退行性疾病及衰老研究重點實驗室教授帶領課題組與其他團隊合作取得的研究成果,線上發表於國際期刊《自然·通訊》上。

  該研究首次提出一種名為sTREM2的蛋白或可用於阿爾茨海默病的治療,為該病的防治開闢了新思路。

  “據測算,全世界每3秒鐘,就會新增一位阿爾茨海默病患者。現有藥物僅能暫時緩解病情,並不能有效阻止病情惡化,更談不上治癒。未來的路還長,我們一刻也不能停下科研的腳步。”陳小芬說。

  “長大後我想當科學家”

  “長大後,你想做什麼?”年幼時,陳小芬的父母曾這樣問她。

  “長大後我想當科學家。”這可能是很多孩子都會給出的答案,但陳小芬卻把這個理想付諸於實踐。

  高考報志願時,陳小芬選擇了與生物研究相關的專業。之所以做出這樣的選擇,她笑道:“那個時候盛傳‘21世紀是生命科學的世紀’,正是這句話激勵了無數有志青年加入生命科學的大軍,我也有幸成為其中一員。”

  自從走上生物科研路,陳小芬便再沒停下腳步。2004年在廈門大學生物系基地班完成本科學業後,陳小芬被保送到中國科學院上海生物化學與細胞生物學研究所。在那裡,她完成了碩士和博士階段的學習。2009年博士畢業後,她選擇繼續到國外求學,前往美國加州大學洛杉磯分校開展博士後研究工作……

  2012年,陳小芬學成歸國,入職廈門大學。回到母校後,陳小芬便組建課題組,帶領著團隊開始進行以阿爾茨海默病為代表的神經退行性疾病的發病機制與靶向治療方面的研究。

  阿爾茨海默病是繼心血管病、腦血管病和癌症後,老年健康的“第四殺手”。當前,全世界阿爾茨海默病患者數量已超過4600萬,隨著全球人口老齡化加劇,預計在2050年阿爾茨海默病患者數量將高達1.35億。

  陳小芬介紹道,當今學界主流認為阿爾茨海默病最重要的兩個病理特徵是“神經元細胞外澱粉樣斑塊沉積”和“神經元內神經纖維纏結”。有人認為它們是阿爾茨海默病的“因”,也有人認為這是阿爾茨海默病的“果”,就好比是先有雞,還是先有蛋,至今沒有人能說清。

  “簡單來說,我們的工作重點就是釐清這個因果關係,找到阿爾茨海默病的發病原因,對症下藥,攻克目前阿爾茨海默病無法治癒這個難題,助力阿爾茨海默病藥物的研發。”陳小芬說。

  “在哪兒摔倒就在哪兒爬起”

  剛剛組建課題時,陳小芬十分發愁:阿爾茨海默病是一種由多因素控制的複雜疾病,因此想要完全弄清它的發病原因著實不是件易事。

  “在2002年到2012年這10年間,有244種阿爾茨海默病藥物進行了臨床試驗,但只有一種藥物順利完成了臨床試驗並通過了美國食品藥品監督管理局的批准。”陳小芬說,儘管學界和產業界已付出巨大的努力,但截至目前,美國食品藥品監督管理局和歐洲藥品管理局也只批准了5種藥物。眾多因素造成了阿爾茨海默病藥物研發的高失敗率,其中最主要的原因還是對阿爾茨海默病的發病機制了解得不夠透徹。

  這條攻關路並不平坦,實驗進展不順利、技術難題無法攻克……這些問題幾乎每天都會出現。一個實驗可能要經過幾個月反覆驗證,才能得到一個確定的結果。在課題組做實驗的學生多是90後,反覆的失敗讓他們十分沮喪、甚至想放棄,每到這時他們常會找陳小芬抱怨。

  陳小芬雖然也很著急,但還是默默告訴自己要沉下心來。每當有學生找到她時,她總會給他們講講自己失敗的經曆,鼓勵他們遇到難題不要畏懼,要敢於迎難而上。

  她至今記得,在研究生二年級時,她曾接二連三換課題,但每個課題都無一例外地夭折。持續的失敗讓她變得怯懦,她開始懷疑自己是否適合做科研,甚至一度準備放棄學業,備考註冊會計師。

  然而,在一次與在美國讀研的閨蜜長談後,她的想法發生了根本性的改變。“閨蜜向我講述了幾位優秀華人科學家的奮鬥史,讓我明白了,做科研,沒有一個人能永遠在光明中走向勝利。”陳小芬笑道。

  於是,陳小芬開始擺正心態,通過大量閱讀文獻,適時與導師溝通交流,重新選定了課題,再次勇敢地踏上科研的新征程,最終在研究生生涯的第5年順利發表論文、按時畢業答辯獲得理學博士學位。

  陳小芬告訴學生,做科研的過程就像幼童蹣跚學步,不能懼怕摔跤。“在哪兒摔倒就在哪兒爬起,只有一次次摔倒爬起,最終才能展翅飛翔。”她說。

  “做科研就像跑馬拉松”

  “她可是一刻都閑不下來的‘拚命三娘’!”陳小芬的同事打趣說道。

  2016年,陳小芬剛生完孩子,當時有篇文章急著要改。於是,在生完孩子的第二天,她就抱著電腦在醫院床上修改文章;還有一回,她生病做了個手術,但正好實驗室有個學生的實驗遇到了困難,她休息了3天就回到了實驗室……

  同事和學生都擔心她的身體,而她自己卻很鎮定。“其實,我自己覺得還好,這就是我日常工作的一部分,而且我們做的是和人類疾病有關的研究,馬虎不得,任何一個結果都可能影響到我們對這個疾病的正確認識,關乎人類的健康。”

  曆經多年的努力,陳小芬團隊已系統掌握了相關領域的研究思路和技術手段,在阿爾茨海默病相關發病機理和潛在治療策略的研究中,建立起一套較為成熟、完整的研究體系。談及未來的工作,陳小芬有擔憂也有期待。

  “未來我最想做的還是弄清阿爾茨海默病的發病機制,並研發出具有自主智慧財產權的靶向治療藥物。目前看來,這仍舊是一場‘硬仗’,但我和我的團隊不會放棄。”陳小芬告訴科技日報記者,目前團隊已提交兩個阿爾茨海默病靶向治療藥物的專利申請,希望相關藥物能儘快實現產業化。

  科研之外,陳小芬是個運動達人,特別喜歡長跑。

  “從高中開始,我每次參加長跑比賽都能拿前3名。”說到跑步,陳小芬像個孩子般滿臉寫著自豪。

  “做科研就像跑馬拉松,要有恒心、有毅力,堅持到底才能有收穫。”陳小芬說。

  此外,從讀研時起,她就特別喜歡練瑜伽。“瑜伽的體式講究循序漸進,需要在一次次的練習中不斷突破自己的極限,也許每次的突破都很微小,但持之以恒便能接近完美。”她笑著說。

  在科研與人生的長跑中,陳小芬有收穫也有遺憾。陳小芬坦言,作為母親,她一直對自己的兒子很愧疚。從孩子出生到現在的3年中,因為忙工作,兒子較少能得到應有的母愛。“但我不想錯過他的童年,每周還是會儘力抽一天來陪他。”說到這,這位“拚命三娘”紅了眼眶。

來源:科技日報
編輯:尹文卓

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