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商業模式下的美國載人航天

工人日報—中工網 畢振山
2018-08-10 07:35:31  來源:中工網—《工人日報》

  8月7日,美國佛州卡納維拉爾角發射場,搭載印尼通信衛星的美國太空探索科技公司(SpaceX)“獵鷹9號”運載火箭發射升空。東方IC

  美國航天局(NASA)近日公布了9名宇航員人選,他們未來將從美國本土分別搭乘美國波音公司和太空探索技術公司(SpaceX)的飛船前往國際空間站。2011年以來,美國載人航天就要仰仗俄羅斯飛船,但在NASA推行的商業模式激勵下,目前美國已經湧現出SpaceX和藍色起源等一批航天“新貴”。這些企業在成本和技術等方面具有競爭優勢,背後又有NASA、美國軍方和大公司雄厚的財力支援,不僅可能幫助美國擺脫當前載人航天領域的尷尬局面,甚至可能對國際航天格局形成衝擊。

  按照美國航天局的說法,波音公司的CST-100“星際客機”計劃在2019年年中試飛,搭乘“宇宙神5”型火箭;SpaceX的載人“龍”飛船計劃2019年4月試飛,搭乘“獵鷹9”火箭。試飛成功後,兩艘飛船還將分別搭載兩名宇航員進行首次常規飛行。不過美國會下屬政府問責局此前發表報告說,兩艘飛船的首飛時間可能會再次推遲,而當初簽訂合同時計劃的試飛時間是2017年。

  波音公司和SpaceX的試飛計劃讓NASA看到了重振載人航天的希望。在NASA鼓勵私人企業開發載人航天器的背景下,目前美國湧現出一批私人航天企業。SpaceX大概是這些企業中最高調的一個,該公司創始人是被稱為“鋼鐵俠”的馬斯克。

  從最初的“獵鷹1”號火箭到現在的“獵鷹9”和“獵鷹”重型運載火箭,SpaceX不斷推陳出新。2015年12月,SpaceX第一次成功回收了“獵鷹9”一級火箭;去年3月,該公司第一次利用重複回收的一級火箭執行了發射任務;8月7日,第二次使用今年5月回收的一級火箭將印尼一顆通訊衛星成功送入軌道。按照計劃,馬斯克希望明年能夠實現一級火箭在24小時內重複回收使用。

  “獵鷹”系列火箭發射成功率的提升以及重複回收利用技術的成熟,使SpaceX在火箭發射市場具備了極大的成本優勢。NASA先是將價值13億美元的國際空間站貨運合同授予該公司,後又與其簽訂了價值26億美元的載人業務合同。2015年,“獵鷹”9火箭獲得美國空軍認證。今年7月,SpaceX獲得了美國空軍價值1.3億美元的發射合同,“獵鷹”重型運載火箭將負責於2020年將美空軍太空司令部的AFSPC-52衛星送入預定軌道。除此之外,SpaceX還獲得了一些商業和國外訂單,2017年發射次數達到了18次,今年已經進行了15次。

  與SpaceX相比,由“亞馬遜”創始人、世界首富貝索斯於2000年創立的藍色起源公司要低調很多。2015年11月,藍色起源發射的“新謝潑德號”火箭首次實現垂直回收,雖然其發射高度只有100公裡左右,但卻比SpaceX成功回收“獵鷹9”還早了一個月。今年4月,“新謝潑德號”搭載載人艙成功執行了第8次測試飛行任務。按照藍色起源的計劃,“新謝潑德號”的載人艙主要為近地飛行設計,今年年底將推出太空遊。與此同時,藍色起源於2016年推出了名為“新格倫”的重型運載火箭,這一火箭為運載衛星和宇航員設計,其一級助推器也將可以重複使用,計劃於2020年實現試飛。

編輯:張葦檸

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